公元395年,罗马帝国分裂为东、西两个帝国,而东罗马帝国也是我们通常说的拜占庭帝国。公元527年,雄心勃勃的查士丁尼大帝即位,他不满足于拜占庭帝国的现状,一心希望恢复昔日帝国的辉煌。在位期间,查士丁尼大帝南征北战,一举击败多年来的敌对国波斯,还成功战胜汪达尔王国,顺利扩张了大片非洲畜牧基地。不仅如此,他还征服了东哥特王国,主持建造了圣索非亚大教堂,帝国空前繁盛,经济繁荣,当时拜占庭帝国统治的人口达到了2600万以上。


然而,谁也不曾料到,就在他即将重现罗马帝国辉煌的时候,公元541年,拜占庭帝国爆发了大规模的瘟疫,这可能是人类历史上爆发的第一次大规模腺鼠疫。在整个漫长的瘟疫肆虐期内,全帝国的人口大致损失了20%-25%。随后的几十年里,又有6次以上的间歇性发作,最乐观的估计是人口损失在40%以上。

这场瘟疫对拜占廷帝国的破坏程度极大,其极高的死亡率造成了拜占廷帝国的人口锐减,帝国军队人数逐年下降,再加上因人口减少引发的经济萧条,国家用于战争的财政预算逐年减少。军费的减少,不仅使军队规模无法维持,士兵的待遇也大不如前,严重削弱军队战斗力,帝国的防御力量也一落千丈。帝国的战略形势从公元六世纪中后期开始急转直下。帝国军事实力已经难以有效抵御波斯帝国等周边敌对势力的进攻,现实残酷的打击,让查士丁尼的帝国梦想完全破灭。