当世界进入15世纪新旧两陆、东西两洋交通大开全球比邻这一有史以来最光焰之时代在中国不可企及的星汉灿烂的探险传奇人物的名单中又出现了一位奉使西洋诸国的海上巨人郑和。

关于郑和下西洋的背景和原因史学界有不同的解释传统的说法亦是见之明清多种史书如傅维麟的《明书》、沈德符的《万历野获编》、张廷玉主编的《明史》等都认为是为了寻找逃亡南洋一带的建文帝朱允炆的下落。现代史学家中认同这一观点最著名的学者是范文澜。其实这一说法早在明代就遭到朱国桢的质疑。永乐大帝为了维护自己夺取侄子皇位的合法性派出一支海军舰队去南洋寻找失落政权的逃亡者不是没有这种可能但为了一个力量脆弱的建文帝兴师动众前后七次耗费二十多年的时间去寻找在逻辑上无论如何难以说通。因此我们必得从明初的整个社会和文化背景来寻找原因。


明朝自建国以来非常重视海外贸易早在1367年明太祖打下江南后就在太仓州黄渡镇设置了管理对外贸易的市舶司管理外国的贡舶和中国人的出海贸易。由于活跃在海上的民间私人贸易对抗朝廷的朝贡贸易特别是一些铤而走险的舶商走私集团经常威胁和打击朝贡贸易因此明朝当局曾屡次下令禁止通番1374年明太祖甚至认为市舶司不能肩负通达外情和抑制奸商的职责于是决定厉行海禁出台了民间片板不许入海的禁令以便朝廷独占对外贸易之利。

明成祖永乐大帝是明朝一位雄才大略的统治者他北击瓦剌蒙古人深入亚洲内陆大力加强与中亚各国的关系促进与他们的贸易在其统治时期朝廷接待了撒马儿罕和哈烈的20个使团、32个中亚绿洲国家的使团、13个吐鲁番使团和44个哈密使团这些使团给朝廷带来了诸如贵金属、玉器、马匹、骆驼、羊、狮子和豹子他们也得到了精美的丝绸、白银和其他贵重物品的赏赐。他也是中国历史上具有海洋意识的帝王之一虽然朱元璋严禁私人海上贸易但东南沿海的海盗活动却非常猖獗,“剽劫海上的事件时有发生甚至形成了私下诸蕃因诱蛮夷为盗的局面。西洋诸国之间也往往恃强凌弱动辄兴兵互相攻伐这些无疑对永乐大帝的权威、明朝政府的威信和官方贸易是一种挑战。派遣郑和南下的目的除了宣示天朝上国怀柔远人大明国威之外还在于打击海盗打开通往印度洋的海道。14021424年间永乐大帝派遣了62个使团前往东南亚各国并接待了95个回访的使团通过亚洲海路下西洋远至波斯湾这些使团建立了从菲律宾至印度洋、波斯湾和非洲东岸诸国的联系。而永乐大帝并未把眼光局限在本土一隅而是从世界中心去睥睨世界对世界的这些新看法指导着他的内外政策。郑和下西洋正是其具有远见卓识的海陆发展战略的重大举措。 

郑和下西洋并非突兀的事件明代开国以来既已揭开了遣使远航的序幕洪武初年在南京西北隅空地建厂造船洪武五年八月甲申诏浙江、福建造舟六百六十艘御倭。洪武二十四年(1391)明太祖朱元璋命在南京广植棕桐漆树数千万株以供造船之用。1403年明廷就命令京卫和浙江、湖广、江西、苏州等府卫造海运船200(《明成祖实录》卷二一);1404年又命京卫造海船50命福建造海船5(《明成祖实录》卷二六)特别说明以备遣使西洋诸国。

1405明政府想重建与南洋的朝贡关系永乐大帝决定派遣宦官郑和、王景弘等率领船队下西洋与亚非各国建立广泛联系。1405年郑和奉使出洋时年约35岁。1431在距离第六次下西洋9年余,63岁的郑和再度受新皇帝朱瞻基的召唤进行第七次下西洋的旅程,14334月初郑和在第七次下西洋归途中逝世于印度的古里。时代的激越是因为这个时代有自己的英雄郑和把自己一生最充沛的年华都献给了大海——“沧溟开创了世界海洋史上的郑和时代


从中华海洋史和明人对海洋认识的角度来看郑和下西洋的意义非常重大。它不仅开创了横渡印度洋直航非洲的记录同时也横渡了孟加拉湾、阿拉伯海往返于东南亚、南亚与阿拉伯诸国之间积累了丰富的解决和判断船舶地理位置与航行方向的经验。郑和下西洋是中国古代航海事业进入了鼎盛时代的标志。明代永乐、宣德年间(14031435)郑和七次下西洋不仅是中国航海史上的空前壮举也是世界航海史上的大事。

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