「八仙过海」是自古以来广为流传的民间故事,「八仙过海,各显神通」成为了一句人尽皆知的成语,甚至「蓬莱仙岛」都因此更加声名远播。与道教许多神仙不同,八仙并非生而为仙,都是「草根」得道,有将军、叫花子、道士等等,分别代表了男女老幼、富贵贫贱,所以深受老百姓的喜爱。

八仙的传说起源很早,但人物有很多种说法,尤其是明朝以前,几乎每个朝代都有自己的八仙。一直到明朝时吴元泰创作了《东游记》以后,八仙才开始固定为铁拐李、汉钟离、吕洞宾、张果老、蓝采和、何仙姑、韩湘子、曹国舅八位。

作为八仙之首的「铁拐李」在道教经典中本是相貌堂堂之人,一日偶遇太上老君,应邀出游。临行前,他将肉身托付给徒弟,若7日不回便可焚化。第6天夜里,徒弟受到仙人托梦,告知母亲病危,他便烧了肉身离去。铁拐李得知后慌忙附身于一具尸体之上,结果发现尸体是个瘸子,最终还是在老君的教育下接受了天意,被引渡成仙。

八仙中名气仅次于铁拐李的是钟离权,原本是东汉一员大将,所以又叫汉钟离。当时吐蕃造反,钟离权奉诏出征。他带着权臣梁冀故意拨给他的老弱残兵,遇到敌人突袭,战败逃进山中。迷路之时,巧遇胡僧引路,最终见到东华帝君,得长生真诀、金丹火侯及青龙剑法。后来又在崆洞紫金四皓峰得玉匣秘诀,最终得道成仙。

吕洞宾原名吕岩,是个诗人。64岁时游历长安,在酒馆中遇见了仙风道骨的汉钟离正在墙上写诗,便上前搭话。汉钟离自称「云房先生」,并邀请吕洞宾一起上终南山。凡心未了的吕洞宾没有答应,汉钟离便让他在梦中体验了一场自荣华富贵到孤苦潦倒。醒来后,吕洞宾领悟了人生如梦的道理,才下决心和钟离权学道。

张果老是八仙中年事最高的,姓张名果,号通玄先生。他不是半路出家的,本就是隋唐之交甘肃两当有名的道人。唐朝的太宗、高宗皇帝都曾想把他召进宫里,但都被拒绝了,到了武则天的时候,终于同意动身,却在半路突然装死,尸体都腐烂了。最终还是唐玄宗想尽办法才得以相见,不过张果老又以年老多病为由,回到山中去了。

何仙姑是八仙中唯一的女性,本名叫何秀姑,本是广州增城县一个豆腐坊家的女儿。13岁时遇到了云游到此的吕洞宾,给她吃了一些云母片,从此能知人间祸福,并常去罗浮山里访仙。也有人说是她在山里采茶时遇见了一位道士,给她吃了一个桃子,从此不饥不渴,洞知世事。后于唐中宗景龙年间白日登仙。

八仙中的其余几位,就没有上述四位名声大了。蓝采和,姓许名杰,以前经常穿着破烂的衣衫,行于闹市,乘醉而歌,周游天下,蓝采和是他的乐名。韩湘子则是唐代大文学家、刑部侍郎韩愈的侄孙,擅吹洞箫,拜吕洞宾为师学道。曹国舅,名佾,亦作景休,乃北宋开国名将曹彬之孙,但不喜权贵,而喜好修行,最终修炼成仙。

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